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Historia Retrocomputación

Margaret Hamilton, la científica computacional que guió a la misión Apollo 11 a la Luna

No es que solo en aquella época la computación ni siquiera estaba concebida como la conocemos hoy en día, es que de hecho, era una época donde habia bastante machismo en todo lo relacionado con ingeniería, en especial en la de software donde por aquellos años era algo que muy pocos dominaban y los que lo hacían llevaban largas barbas a lo Richard Stallman.

Durante los años sesenta Estados Unidos estaba en la carrera espacial contra la Unión Soviética y mientras se desarrollaba el proyecto Apolo 11 se integraron multitud de disciplinas, algunas llevadas por contratistas privadas y otras por la misma NASA, el módulo lunar necesitaba un sistema de navegación y aterrizaje asistido por computador por el mismo motivo de que existen pilotos automáticos en los aviones; el computador en cuestion es el Apollo Guidance Computer (AGC), una máquina que ahora puede parecernos extremadamente limitada pero por entonces era bastante decente: un sistema 16 bit que funcionaba a 2 Mhz; con más razón, en el espacio es vital obtener precisión en un campo totalmente nuevo para la humanidad.

Hamilton nació un 17 de Agosto de 1936 en Indiana, en 1954 termina la secundaria en la Hancock High School, estudió matemáticas en 1958 en la Earlham College y en 1960 se muda a Boston para estudiar matemáticas abstractas donde tiene contacto con máquinas como la LGP-30 la famosa PDP-1 en el laboratorio Charles Stark Draper.

Advanced Guidance Computer

Margaret Hamilton fue la líder de la sección de software del proyecto Apolo y se encargó de diseñar y co-programar todas las rutinas de navegación, alunizaje y retorno del módulo lunar que permitió que el hombre pudiera llegar a la luna, incluso en nuestros días puede sonar algo bastante complejo y realmente lo fue.

El programa diseñado por Hamilton fue tan robusto que incluso estaba pensado para priorizar actividades bajo situaciones de emergencia y posibles fallos; algo que ocurrió al momento de alunizar: el sistema de radares se activó por error debido a un mal posicionamiento haciendo que el computador se sobrecargara de información, el programa de Hamilton logró discriminar lo realmente importante de lo no tan importante en ese momento crítico, trabajando bajo condiciones adversas y tomando las decisiones correctas, todo un logro para aquellos años.

Gracias al software dentro del AGC, la tripulación pudo guiarse ida y vuelta

El sistema de Hamilton fue tan eficiente que fue utilizado también para el proyecto Skylab: la primera estación espacial estadounidense que vio luz durante los primeros años de la década de los setenta. Margaret estuvo a la cabeza de Higher Order Software desde 1976 hasta 1984 y en 1986 funda Hamilton Technologies, Inc.

Si eres un poco curioso(a) podrás encontrar las instrucciones que escribio Hamilton en este espacio en GitHub; todo en lenguaje ensamblador.

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